Parafraseando el título del libro de Neal Stephenson, en el principio fue el libro. Parece ya lejano el tiempo en que la mayoría de software, bien fuera especializado como de propósito general, se vendía acompañado de manuales impresos. Además multitud de autores y editoriales, complementaban dicha bibliografía con títulos dedicados a complementar dicho material.

Desde MS-DOS 3.30, GW-BASIC 3.23, Lotus 1-2-3 2, IBM PC-DOS 5 o Windows 2, hasta herramientas más especializadas como Turbo C++ 1.0 o Visual BASIC 3, todos se hacían acompañar de sus recursos en papel.

En algunos casos, el motivo era por la documentación y ayuda insuficiente en el propio paquete de software. Recordemos que en MS-DOS, no existía ni HELP, no la forma de uso de algunos de sus comandos. Otros como Quick BASIC 4.5 o el mencionado Visual BASIC, a pesar de incluir una excelente documentación en linea, usaban el papel como soporte adicional.

Clipper o Turbo BASIC, ofrecían una documentación integrada exigua, por no decir inexistente, así que los libros o los manuales en papel, eran de lectura obligada. Atrás quedaron los tiempos de fotocopiar esos manuales para poder hacerse con todos los misterios de la herramienta en cuestión. Dignas de alabanzas las ayudas integradas de Borland C++ 3.1 con contenido sensible al contexto y bastantes ejemplos.

Poco a poco la complejidad de cada uno de estos programas fue aumentando, lo que obligó a que la cantidad de papel aumentase, primeramente con dos volúmenes, habitualmente una guía de uso, y una guía del programador, hasta llegar a los casi enciclopédicos tomos de Watcom C++, o los más recientes de Oracle.

E imposible de olvidar aquellos tochos de casi 1500 páginas de Herbert Schilt, con casi dos millones de ejemplares vendidos, donde no solamente tenía tiempo de repasar exhaustivamente Turbo C++, sino también de explicar los conceptos de la POO, un paradigma de programación muy sencillo de comprender, pero bastante más complejo de poner en práctica para alguien que solamente conocía la programación procedural.

Una época que como otras muchas cosas, los programadores que ahora mismo están empezando no conocen, y que no les ha permitido gozar de resolver los problemas que se les planteaban, sin poder recurrir a stackoverflow o al MSDN.