La primera vez que vi Maple V, allá por 1994, corriendo en un 486 DX2 con 8 Mb de memoria, sencillamente aluciné.

Conocía de sobra la capacidad de los ordenadores para resolver rápidamente cálculos numéricos, pero hacerlo usando lo que luego descubriría se denominaba cálculo simbólico, era otra cosa.

Mientras que el cálculo numérico para 100/300, daba de resultado algo así como 0,333333, usando cálculo simbólico, equivalía a 1/3.

Es decir, se podían resolver sistemas de ecuaciones, derivadas, integrales, determinantes y matrices en cuestión de segundos. Arrojando el mismo resultado que años atrás con papel, llevaba minutos, y montones de quebraderos de cabeza.

Por tanto, era lógico pensar que Maple requiriera un pedazo de máquina. Al menos para los estándares de la época.

De casualidad meses después, me topé con Derive 2. Un programa también de cálculo simbólico, pero que era capaz de funcionar en un 8088 con 512 Kb de memoria. A pesar de sus nimios requisitos de hardware, era tremendamente potente y veloz.

La última versión para DOS de Derive (4.13), requiere menos de 1 Mb de espacio en disco, y sigue funcionando en un 8088 con 512 Kb de memoria. Eso si, la versión XM es capaz de correr en modo protegido, aprovechando las ventajas en cuanto a direccionamiento de memoria de los 386 con 2 Mb de memoria o superiores.

Su homónimo para Windows, Derive 6.1, añade más potencia todavía, y un entorno de trabajo gráfico puramente Win32. Pero siendo igualmente eficiente. Basta un 486 DX2 a 66 Mhz, 16 Mb de memoria, y 10 Mb de espacio libre en disco para ejecutarlo.

Por supuesto, Derive no era tan potente como Maple, Mathematica o Matlab, pero acercó el cálculo simbólico al hardware asequible, y era más que suficiente para la mayoría de usuarios. Particularmente en España, Derive ha cosechado bastante éxito. Habiéndose popularizado frases como "2000 años de matemática en un disquette".

Derive es una evolución del muMATH de finales de los 70, que funcioba en procesadores Z-80 y compatibles con tan solo 48 Kb de memoria. Posteriormente se portó a Apple II, hasta llegar al IBM PC en 1983.

La primera versión para PC, se conformaba con 300 Kb de memoria libre para ejecutarse.

Puede parecer que dado su eficiencia, y contenido uso de recursos, Derive estuviera escrito en ensamblador o C. Nada más lejos de la realidad, ya que todas las versiones usan un dialecto de Lisp, desarrollado por los mismos Soft warehouse: muSIMP/muLISP. Llegando a muLISP-96 en la última versión.

A partir de 2001, Soft Warehouse fue adquirida por Texas Instruments, y lamentablemente la esencia de Derive se ha ido difuminando.