Cuando IBM lanzó el PC-AT en 1984, se debía ofrecer a los potenciales compradores un software que fuera capaz de aprovechar las características avanzadas del procesador Intel 80286 al máximo. Por ello se desarrolló TopView.

Un entorno de ventanas en modo texto, que corría bajo DOS en modo real, y era capaz de hacer multitarea con aplicaciones convencionales DOS. Comercialmente no tuvo mucho éxito, por lo que IBM decidió acabar con TopView.

Al año siguiente, en 1985, Quarterdeck, partiendo de su DESQ, lanza DESQview, con una API compatible TopView, pero efectuando multitarea (multi-tasking) en vez de intercambios de tarea (task-switching).

En 1987 se empaqueta conjuntamente el gestor de memoria extendida QEMM386 con DESQView, denominándose la combinación DESQView/386, pero se sigue ofreciendo la versión sin QEMM para aquellos usuarios con CPU inferiores a un 386, es decir, simplemente DESQView.

DESQView/386 podía ejecutar varios programas concurrentemente aunque en total superasen la barrera de los 640 Kb., y lo mejor de todo, soportaba virtualización de dispositivos, gracias a ejecutarse en modo Virtual-86.

El rendimiento y la estabilidad de DESQView gracias a estar escrito totalmente en ensamblador, era realmente increible, ofreciendo la novedosa multitarea apropiativa (preemptive) que tantas alabanzas dio a Windows NT años después, y que no se popularizó en equipos de escritorio hasta la llegada de Windows 2000.

Evidentemente si las aplicaciones estaban optimizadas para DESQView, la ejecución era cooperativa (cooperative), y todo iba mucho más suave, pero incluso sin hacerlo así, equipos con procesadores 8086 a 8 Mhz eran capaces de formatear un disquete, e imprimir un documento, al mismo tiempo que se realizaba cualquier otra tarea interactiva. Puedo dar fe de ello.

DESQView/386 era todavía mejor, permitiendo ejecutar aplicaciones mucho más voluminosas, y si queríamos, dentro de una ventana. Hasta se podía ejecutar Windows 3 desde el propio entorno…

Aunque el nombre se parece, no debemos confundir DESQView o DESQView/386 con DESQView/X que era un servidor X-Windows para DOS.

Actualmente es posible descargarse gratuitamente la última versión aparecida de DESQView, la 2.80 (1996), y opcionalmente añadirle QEMM 9.01 (1997), combinándolos, podríamos decir que tenemos DESQView/386 2.90.