Soy de la opinión que la historia no le ha otorgado a Digital Equipment Corporation (DEC) o DIGITAL, la importancia que se merece.

Fundada en 1957, por Ken Olsen y Harlan Anderson, obtuvo gran crecimiento en los años 60, al utilizar los transistores para crear miniordenadores. Un hardware que se acercaba en potencia a los grandes computadores, pero usando una fracción de su espacio, consumo, mantenimiento, y sobre todo precio. IBM, su mayor competidor, era capaz de ofrecer equipos más potentes, pero a igualdad de precio, los desarrollos de DEC, eran imbatibles.

En 1961, lanzarían el PDP-1, que se actualizaría en 1963 con el PDP-5, y en 1964 con el PDP-8.

El éxito llegaría con el PDP-11, que sería el caldo de cultivo para la posterior creación de UNIX, y que venía configurado típicamente con 8 Kb. de memoria RAM, un procesador de 16 bits, y un disco de 8 pulgadas capaz de contener el sistema operativo, y un compilador de FORTRAN.

Luego vendrían los más potentes y con menor éxito comercial PDP-6, PDP-10 y PDP-15.

Usando la base del PDP-11, DEC se decidió ampliar su procesador a 32 bits, y lanzara el primer miniordenador con ese ancho de palabra, el VAX 11/780 de 1978.

En los años 80, Digital Equipment Corporation era el segundo fabricante mundial de ordenadores.

La arquitectura VAX (Virtual Address eXtension), se fue actualizando hasta 1999, y podía ejecutar UNIX, pero el sistema operativo multitarea de DEC, VMS/OpenVMS lo superaba con creces. Prueba de ello es que OpenVMS llegaría hasta la versión 8.4 33 años después (2010).

Las innovaciones de DEC, no quedaron ahí, y en 1992, presentaron el procesador AXP, luego Alpha. Un procesador RISC de 64 bits que en el primer modelo 21064 funcionaba a 200 Mhz, y se vendía como el procesador más rápido del mundo. A modo de comparación, los equipos de escritorio, estaban todavía anclados como mucho en los 486 de Intel funcionando a 66 Mhz, y no sería hasta 2003, que aparecería el primer procesador de 64 bits de la mano de AMD, es decir, 11 años después.

Recuerdo haber visto Alphas funcionando con Windows NT, y estaban a años luz del PC más potente que pudieras comprar. Parecía que con hasta 10 veces más rendimiento que un equipo basado en Intel, el futuro del escritorio iba a acabar en Alpha, sin embargo el tiempo solamente le otorgó el honor de formar parte en superordenadores, servidores, y algunas estaciones de trabajo.

Alpha fue evolucionando, en 1995 con el 21164 a 500 Mhz, y en 1998 con el 21264 a 600 Mhz. A partir de ahí, se pondría de manifiesto su declive, hasta en 2003 contar con el 21364 a 1,3 Ghz (ya de la mano de HP).

Quedaría en el tintero el 21464 de hasta 2 Ghz. Afortunadamente, muchos conceptos de Alpha, sirvieron para lo Athlon/K7 de AMD, que le convertirían en el heredero del alto rendimiento, y el resurgir de la compañía.

De camino, colaborarían con ARM en 1995 para desarrollar StrongARM, que luego sería la base de ARM7, y que eventualmente fue vendido a Intel en 1997 como base de sus XScale.

El resto, es de sobra conocido, DEC es comprada por Compaq en 1998, y se decide apostar por arquitecturas Itanium. Luego en 2002, HP adquiere Compaq, y el movimiento es hacia Itanium 2.