A decir había oído hablar de las versiones multitarea de MS-DOS, pero pensé que nunca llegaron a estar disponibles.

Sin embargo, no fue así. De hecho el proyecto MS-DOS 4 fue anunciado en 1986, y algunos manufacturadores europeos como SMT Goupil e International Computers Limited (ICL) se interesaron por él, de ahí que se le conozca también como European MS-DOS.

Partía de un código base de MS-DOS intermedio entre la 3.1 y la 3.2 de 1987, al que añadía multitarea preventiva en modo real 8088/8086, y un programa que permitía cambiar de una a otra, el Session Manager: sm.exe.

Sin embargo, IBM, lo rechazó, y optó por continuar con la linea tradicional de PC-DOS 3.x, lanzando la versión 3.3, por lo que en 1988, Microsoft decidió entregar la versión multitarea para cumplir con los acuerdos de los OEM, manteniendo su versión interna de 4.00. De esta forma, MS-DOS 4.00M, se liberaría a medio camino entre las versiones 3.2 y 3.3 “normales”. Y en 1988, IBM lanza PC-DOS 4.0, basado en PC-DOS/MS-DOS 3.3.

Por tanto Multitasking MS-DOS es el primer sistema operativo multitarea para PC, anterior al acuerdo entre IBM y Microsoft para el desarrollo de OS/2. Aunque como sólo se distribuyó vía OEM, no se le considera el primero en el sentido comercial.

Usaba una filosofía parecida a la de TopView, DESQView o al propio TASKMGR de DR-DOS. Es decir, presionante la tecla ALT, se abría al programa residente SM, que nos permitía cambiar de una tarea a otra, cerrarlas, o abrir nuevas.

Implementaba el formato de ejecutables NE (New Executable), que luego se ampliaría en OS/2 y los Windows 16 bits, así como una API para ejecutar programas en segundo plano, y del mismo modo, establecía el tipo de archivo PIF (Program Information File).

En paralelo siguió evolucionando de modo que en 1987, ICL completó la versión 4.1 de la que no se sabía muy bien si llegó o no a liberarse, pero que mientras preparaba este artículo, descubrí que en efecto llegó a publicarse, y más adelante te ofreceré el enlace de descarga. Agregaba la utilidad PS (Process Show) o DOSSIZE para ver la memoria consumida por cada proceso.

En Vetusware tienes disponible para descargar las imágenes de los disquetes, que se pueden montar en VirtualBox o en DOSBox. Pero lo más cómodo, es probarlo directamente online, gracias a PCjs. Al mismo tiempo en OS/2 Museum, hay una imagen parcial de la versión 4.10M 178 Kb. en formato ZIP.