Digital Equipment Corporation

Soy de la opinión que la historia no le ha otorgado a Digital Equipment Corporation (DEC) o DIGITAL, la importancia que se merece.

Fundada en 1957, por Ken Olsen y Harlan Anderson, obtuvo gran crecimiento en los años 60, al utilizar los transistores para crear miniordenadores. Un hardware que se acercaba en potencia a los grandes computadores, pero usando una fracción de su espacio, consumo, mantenimiento, y sobre todo precio. IBM, su mayor competidor, era capaz de ofrecer equipos más potentes, pero a igualdad de precio, los desarrollos de DEC, eran imbatibles.

En 1961, lanzarían el PDP-1, que se actualizaría en 1963 con el PDP-5, y en 1964 con el PDP-8.

El éxito llegaría con el PDP-11, que sería el caldo de cultivo para la posterior creación de UNIX, y que venía configurado típicamente con 8 Kb. de memoria RAM, un procesador de 16 bits, y un disco de 8 pulgadas capaz de contener el sistema operativo, y un compilador de FORTRAN.

Luego vendrían los más potentes y con menor éxito comercial PDP-6, PDP-10 y PDP-15.

Usando la base del PDP-11, DEC se decidió ampliar su procesador a 32 bits, y lanzara el primer miniordenador con ese ancho de palabra, el VAX 11/780 de 1978.

En los años 80, Digital Equipment Corporation era el segundo fabricante mundial de ordenadores.

La arquitectura VAX (Virtual Address eXtension), se fue actualizando hasta 1999, y podía ejecutar UNIX, pero el sistema operativo multitarea de DEC, VMS/OpenVMS lo superaba con creces. Prueba de ello es que OpenVMS llegaría hasta la versión 8.4 33 años después (2010).

Las innovaciones de DEC, no quedaron ahí, y en 1992, presentaron el procesador AXP, luego Alpha. Un procesador RISC de 64 bits que en el primer modelo 21064 funcionaba a 200 Mhz, y se vendía como el procesador más rápido del mundo. A modo de comparación, los equipos de escritorio, estaban todavía anclados como mucho en los 486 de Intel funcionando a 66 Mhz, y no sería hasta 2003, que aparecería el primer procesador de 64 bits de la mano de AMD, es decir, 11 años después.

Recuerdo haber visto Alphas funcionando con Windows NT, y estaban a años luz del PC más potente que pudieras comprar. Parecía que con hasta 10 veces más rendimiento que un equipo basado en Intel, el futuro del escritorio iba a acabar en Alpha, sin embargo el tiempo solamente le otorgó el honor de formar parte en superordenadores, servidores, y algunas estaciones de trabajo.

Alpha fue evolucionando, en 1995 con el 21164 a 500 Mhz, y en 1998 con el 21264 a 600 Mhz. A partir de ahí, se pondría de manifiesto su declive, hasta en 2003 contar con el 21364 a 1,3 Ghz (ya de la mano de HP).

Quedaría en el tintero el 21464 de hasta 2 Ghz. Afortunadamente, muchos conceptos de Alpha, sirvieron para lo Athlon/K7 de AMD, que le convertirían en el heredero del alto rendimiento, y el resurgir de la compañía.

De camino, colaborarían con ARM en 1995 para desarrollar StrongARM, que luego sería la base de ARM7, y que eventualmente fue vendido a Intel en 1997 como base de sus XScale.

El resto, es de sobra conocido, DEC es comprada por Compaq en 1998, y se decide apostar por arquitecturas Itanium. Luego en 2002, HP adquiere Compaq, y el movimiento es hacia Itanium 2.



5 comentarios en “Digital Equipment Corporation”

  1. Gran empresa, desde luego. Cuando Compaq compró Digital yo estaba trabajando en Madrid para un gran banco del IBEX35, programando en C bajo VMS en un cluster de 4 máquinas donde hacer un «sh proc» suponía pasarse un buen rato viendo pasar nombres de procesos (habitualmente, más de 1000). Para parar aquello hacía falta abrir las máquinas, arrancar la CPU del zócalo y esperar un par de horas a que el OpenVMS 5.4 se diera cuenta de que ya no había «celebro lestrónico», y eso con varias decenas de usuarios machacando el sistema.

    Curiosamente, algún iluminado del banco se emperró en que tenían que poner a funcionar un sistema de control de riesgos en un cluster de dos máquinas Alpha funcionando con NT 4.0, y eso a pesar de que una gran consultora les había aconsejado que no lo hicieran. Aquello era de lo más lamentable que he podido ver en mi vida. No eran capaces de funcionar más de 12 horas seguidas sin meterse la ñescla, arrancar el cluster era un infierno dependiente de una sincronización de precisión atómica y cuando una máquina cascaba…. la otra la acompañaba porque ambas pertenecían al sindicato M$-crash. Eran el cielo y el infierno.

    Siempre me pareció que la compra de Digital por Compaq fue como si la empresa Micromachines comprara la General Motors. Compaq solo era un fabricante de PC’s y Digital tenía de todo: arquitecturas, procesadores, chips de red, inventó los clusters, al menos 3 sistemas operativos (VMS, Digital Unix y OSF/1), base de datos…. eran una especie de IBM en su época. Y tuvieron el primer procesador RISC de 64 bits de la historia con el Alpha. Casi ná!.

    Lo curioso fue cuando, años después de esa adquisición, HP compró Compaq. Los Unix de Digital ya estaban muertos para entonces pero VMS… era otro cantar. Seguía siendo un sistema muy importante para bancos, aseguradoras, fábricas de coches (Ford por ejemplo) e incluso centros de control de centrales nucleares. Hace bien poco (semanas), HP anunció la entrada de VMS en Extended-Life support y, si lo pagas, dan soporte hasta 2020 al menos.

    Lo más sorprendente de todo es que el arquitecto principal de VMS, Dave Cutler, fue contratado por M$ y lo único que pudo (le dejaron) hacer fue el NT 3.51 y sus secuelas de opereta.

  2. Hola por favor si tienes información de la desparición de DEC es muy importante para mi, porque trabaje con esas máquinas siendo estudiante de Ing. en computación y después en Cummins. Al parecer no suena logico que una empresa como DEC con una visión de 50 años en la computación y las comunicaciones con ethernet, desapareciera tan drasticamente. Etsoy escribeindo un librpo sobre mainframe, pero quiero darle un lugar muy importante dentro de la obra a DEC.

    Saludos

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