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Busicom. La empresa que cambió la industria

Me sorprende hasta a mí mismo. Había oído acerca de Busicom cuando estudiaba acerca de la historia de la computación, pero jamás había profundizado en esta revolucionaria compañía, que no sólo aportó el impulso a la informática personal, sino también a las calculadoras electrónicas.

Su historia comienza en 1945 en Osaka, bajo la denominación de Nippon Calculating Machine Corp, que como su nombre indica, se centraron en la producción de máquinas de calcular, o calculadoras, en aquellos tiempos de funcionamiento mecánico lanzando su modelo más conocido, la NCM HL21. No obstante no fueron de las compañías que se quedaron relegadas, así que en cuanto apareció la electrónica, ellos se convirtieron en pioneros.

En aquel contexto hay que aclarar que el liderazgo tecnológico y técnico mundial lo ostentaba, y con gran diferencia los Estados Unidos de Norteamérica.

Ese cambio en su línea de negocio les hace también adoptar un nuevo nombre en 1967: Business Computer Corporation (Busicom Corp.) que nos recuerda al de International Business Machines Corporation o IBM (fundada en 1911 como Computing Tabulating Recording Corporation). En 1970 aparece la Busicom Junior también comercializada en EE.UU por National Cash Register como NCR 18-16 y que en oposición a lo que se hacía hasta el momento que las calculadoras electrónicas constaban de diferentes módulos, la Junior usaba sólo un chip LSI, el Mostek MK-6010 que con 2.300 transistores modelaba 360 puertas lógicas. Las bases de Mostek serían en 1988 el origen de Cyrix, ahora integrada en AMD.

Busicom. La empresa que cambió la industria

Continuando con Business Computer Corp, en 1969 habían desarrollado un diseño modular de calculadora que sería el usado en sus modelos más avanzados, así que se pusieron en contacto con Intel, una pequeña empresa fundada en 1968 que estaba despegando y que tenía ya fama de ofrecer los integrados más pequeños y rápidos de la industria.

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Sobre el concepto de Busicom, los de Intel aplicaron ciertas simplificaciones y mejoras, que darían lugar al Intel 4004 (el primer microprocesador de la historia), pero también a sus módulos o controladores 4001 (una ROM de 2 KB.), 4002 (una RAM), y el 4003 (unos puertos de entrada salida). Es decir, el más puro concepto de la arquitectura de Von Neumann. Tras varios retrasos, el 4004 fue presentado finalmente en 1971 integrado dentro de la calculadora Busicom 141-PF / NCR 18-36 / UniCom 141P: La primera calculadora electrónica, y por extensión el primer producto en usar un microprocesador.

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No se detendrían ahí, ya que como evolución de la línea Junior ese 1971 presentaban la Busicom LE-120A «Handy-LE», la primera calculadora de bolsillo de la historia, y la primera calculadora que usaba un display LED. Para el año 1972 habían creado una variante, la Busicom LE-80A «Handy» que gracias a reducir su pantalla LED de 12 a 8 dígitos y a usar las hoy extintas pilas tipo N que eran la mitad de largas que las AA lograron la calculadora más pequeña del mercado.

Hubo prototipos de las Busicom Handy adaptados para montar paneles LCD en vez de LED. No llegaron a la fabricación en serie porque se dudaba de la fiabilidad del LCD. De haberlo hecho, habrían sido las primeras calculadoras en usar esta tecnología, quitándole el título a su compatriota Sharp.

Sorprende que entre toda esa innovación y ese éxito comercial, solamente 3 años después de aquello, en 1974, Busicom quebrase. Apenas estuvieron 5 años diseñando y fabricando calculadoras electrónicas, sumándose al nutrido grupo de empresas, tanto japonesas como estadounidenses que cesaron debido a la competencia. Irónicamente, y tal vez como último logro de su historia, Busicom fue la más grande de todas irse a la bancarrota.

Ese año, la empresa Broughton’s of Bristol (Broughton and Co. / Bristol Ltd.) un distribuidor de calculadoras americano, compraba los derechos de la marca Busicom. ¿Quiénes propiciaron esa crisis? Muy sencillo, lo líderes en cuanto a calculadoras, que de nuevo, eran japoneses y no americanos, la Sharp EL-8 (1971) y la Casio Mini (1972), posteriores a las Busicom, no necesariamente más potentes, pero sí que mucho más baratas.

Busicom. La empresa que cambió la industria

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Gran parte de la información explica que Broughton/Bristol continúa en su actividad de distribución de cajas registradoras y terminales de punto de venta específicos, sin embargo, bajaron la persiana en 2016, aunque a día de hoy en 2022, todavía está operativo el dominio busicom.com

Busicom. La empresa que cambió la industria

12 comentarios en “Busicom. La empresa que cambió la industria”

  1. En aquel contexto hay que aclarar que el liderazgo tecnológico y técnico mundial lo ostentaba, y con gran diferencia los Estados Unidos de Norteamérica. Guerra XXXXXXXXXXXXXXX <- Se te ha colado la nota para completar XDDD Que bueno, lo indicas de la misma forma que yo, con "equis" 😀

    En 1971 "la primera calculadora electrónica" no me cuadra, Guti. Debe haber algún fallo ahí porque por aquel tiempo ya estaba a punto de aparecer la Casio Mini. De hecho, la primera calculadora electrónica, si no me equivoco, fue de Bell Punch una década más atrás. Así que las cifras te han bailado un poco ahì.

  2. Javier Gutiérrez Chamorro (Guti)

    Deben ser trucos de editor Bia Namaran, y ahí has pillado uno de mis secretos. Iba a entrar más en detalle en la tesitura de la Guerra y en cómo ésta alteró el equilibrio económico mundial, pero al final lo encontré irrelevante y decidí no hacerlo, cometiendo el error de no eliminar las XX.

    En cuanto a los años, el hito de Busicom es que fueron los primeros en usar un microprocesador en 1971, el 4004 de Intel y que luego daría orígen a los 8008, 8080 y 8086 que son la base de la mayoría de PC que usamos hoy en día (salvo los que corren ARM). Efectivamente en 1970 ya tenían una calculadora electrónica con sólo un chip LSI, y antes de eso, en 1967 lanzaron modelos completamente electrónicos.

  3. Cesar José Maestre

    Una pena el fracaso de esta empresa. Como muchas otras, la llegada de nuevos productos, no necesariamente mejores, pero si más baratos, las tocan de forma dramática.
    Cosas del mercado que son inevitables.
    Excelente reseña, me gustan mucho esos repasos históricos, interesantes.
    Un saludo Guti

  4. Javier Gutiérrez Chamorro (Guti)

    Es sorprendente lo rápido que avanzaba la tecnología entonces Cesar José Maestre, en cuestión de 10 años Busicom quedó desbancada. Estoy seguro que en el futuro se hablará también de Nokia y ejemplos parecidos.

  5. Excelente reseña Guti, para saber un poco más de datos de la historia tecnológica. Agradezco mucho tu trabajo amigo. Saludos desde México.

  6. Cesar José Maestre

    Si es cierto. Hoy tenemos casos, como la floreciente Blackberry o como bien mencionas la original Nokia. Como me gozaba con ese sistema operativo Symbian. Fue una época increíble para mi, la primera vez que experimente la multitarea, entre otras experiencias flipantes.
    No digo que ahora no disfrute con android, pero lo de Symbian fue algo que me dejó recuerdos muy gratos.
    Y grandes frustraciones. Intentando cambiar yo mismo la carcasa de mi móvil Nokia de la serie N me lo cargue. Aún me lamento un poco.
    Saludos con gratitud Guti

  7. Javier Gutiérrez Chamorro (Guti)

    Gracias RICARDO. Es una compañía que me pareció muy interesante al ser tan puntera en la época. Y me sorprendió que apenas se hablase de ella, así que decidí rendirle un pequeño homenaje y darla a conocer.

  8. Javier Gutiérrez Chamorro (Guti)

    Me pasa lo mismo Cesar José Maestre. Symbian estaba hecho con la eficiencia en mente. Era ligero, ágil y muy potente. Al final esa eficiencia tenía el coste que era más difícil de desarrollar, tanto el propio sistema como las aplicaciones. Surgió Android que pese a ser ineficiente, ya no se notaba con la vertiginosa evolución del hardware, y entonces todo cambió.

  9. Muy interesante, del auge tecnológico de Japón tras la SGM me intriga saber en qué medida esos logros técnicos son mérito exclusivo del país o bien fueron de alguna manera facilitados por EEUU. A fin de cuentas se supone que su industria estuvo intervenida y dirigida.

  10. Javier Gutiérrez Chamorro (Guti)

    En este caso Estados Unidos, o al menos una empresa de allí tuvo mucho que ver Jostma. Intel tenía su desarrollo, si no estoy equivocado encargado como controlador de misiles que al final se quedó sin cliente, así que se aliaron con Busicom.

  11. Quien sabe si muchas quiebras quizá, fueron debidas a un endeudamiento para el desarrollo de tecnología y maquinaria, que al final no se pudo amortizar y dieron quiebra. Pero vamos es una teoría sin ningún dato.

  12. Javier Gutiérrez Chamorro (Guti)

    Ciertamente no se sabe Lopatin. De Busicom apenas nadie habla, son de esas cosas incomprensibles puesto que pese a ser una empresa que revolucionó el sector parece que todos se hayan olvidado de ella. Es cierto que hablamos de los 60 y los 70 donde no había tanta comunicación como ahora, y es cierto que hablamos de Japón, que si ahora no son muy duchos a explicar las cosas, en aquella época menos. Pero cabe esa posibilidad.

    No obstante mi teoría es que se la comieron las grandes del momento (Sharp, Casio, TI…). Es curioso como cambia el panorama, a Nokia o Blackberry se la comieron marcas que empezaron siendo mucho más pequeñas.

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